Cientistas confirmam a descoberta de um mineral nunca antes visto na natureza


O meteorito de Wedderburn. (Museus Victoria / CC BY 4.0)

Foi encontrado ao lado de uma estrada em uma remota cidade australiana da corrida do ouro. Antigamente, Wedderburn era um ponto de acesso para garimpeiros - ainda é ocasionalmente -, mas ninguém nunca viu uma pepita como essa.

O meteorito de Wedderburn , encontrado ao nordeste da cidade em 1951, era um pequeno pedaço de 210 gramas de rocha espacial de aparência estranha que caiu do céu. Por décadas, os cientistas tentam decifrar seus segredos e os pesquisadores apenas decodificam outro.

Este meteorito é significativo, pois contém um dos minerais mais raros do planeta, chamado edscottita. O mineral provavelmente foi forjado no núcleo derretido de um planeta antigo há muito destruído e depois espalhado pelo sistema solar. Este meteorito foi encontrado a alguns quilômetros de Wedderburn por Charles Bell, que o doou ao Museu de Pesquisas Geológicas em setembro de 1951. Quando encontrado, era apenas um pedaço de metal do tamanho de um limão com uma massa de 210 gramas. Desde que foi trazido à atenção científica no início da década de 1950, este pequeno meteorito vitoriano foi estudado pelos principais pesquisadores de meteoritos de algumas das instituições científicas mais renomadas do mundo. Desde então, foi classificado como pertencente a um dos subgrupos mais raros, conhecido como 1AB sLH, de todos os meteoritos de ferro e níquel registrados.

Uma equipe de pesquisa da Universidade da Califórnia em Los Angeles e do Instituto de Tecnologia da Califórnia conseguiu estudar uma fatia fina do meteorito e descobriu que ele continha grãos minúsculos de um mineral inteiramente novo, um carboneto de ferro com a fórmula química Fe5C2, chamada edscottite em homenagem ao pioneiro cosmochemist Edward Edward Scott na Universidade do Havaí.


Em um novo estudo liderado pelo mineralogista Caltech Chi Ma , os cientistas analisaram o meteorito de Wedderburn e verificaram a primeira ocorrência natural do que eles chamam de ' edscottite ': uma forma rara de mineral de carboneto de ferro que nunca foi encontrada na natureza.


Meteorito de Wedderburn. [E 12197] Fotógrafo: Rodney Start Fonte: Museus Victoria Museus de direitos autorais Victoria / CC BY

Desde que as origens espaciais do meteorito de Wedderburn foram identificadas pela primeira vez, a rocha preta e vermelha distintiva foi examinada por várias equipes de pesquisa - na medida em que apenas cerca de um terço do espécime original ainda permanece intacto, mantido dentro do acervo geológico dos Museus. Victoria na Austrália.

O restante foi retirado em uma série de fatias, extraídas para analisar de que é feito o meteorito. Essas análises revelaram traços de ouro e ferro, juntamente com minerais mais raros, como kamacita, schreibersita, taenita e troilita. Agora podemos adicionar edscottite a essa lista.

A descoberta da edscottita - nomeada em homenagem ao especialista em meteoritos e cosmoquímico Edward Scott da Universidade do Havaí - é significativa porque nunca antes confirmamos que essa formulação atômica distinta de mineral de carboneto de ferro ocorre naturalmente.

Essa confirmação é importante, porque é um pré-requisito que os minerais sejam oficialmente reconhecidos como tal pela International Mineralogical Association (IMA).

Uma versão sintética do mineral de carboneto de ferro é conhecida há décadas -  uma fase produzida durante a fundição de ferro .

Mas, graças à nova análise do Chi Ma e do geofísico da UCLA Alan Rubin, a edscottite agora é um membro oficial do clube mineral do IMA, que é mais exclusivo do que você imagina.

"Descobrimos 500.000 a 600.000 minerais no laboratório, mas menos de 6.000 que a natureza já fez", disse ao The Age o curador sênior de geociências da Museums Victoria, Stuart Mills, que não estava envolvido no novo estudo.


Meteorito de Wedderburn. [E 12197] Fotógrafo: Rodney Start Fonte: Museus Victoria Museus de direitos autorais Victoria / CC BY

Não se sabe ao certo como esse pedaço de edscottita natural acabou fora da área rural de Wedderburn, mas de acordo com o cientista planetário Geoffrey Bonning, da Universidade Nacional Australiana, que não estava envolvido no estudo, o mineral poderia ter se formado. o núcleo aquecido e pressurizado de um planeta antigo.

Há muito tempo, este planeta malfadado e produtor de edscottita poderia ter sofrido algum tipo de colisão cósmica colossal - envolvendo outro planeta, ou uma lua ou um asteróide - e foi destruído, com os pedaços fragmentados deste mundo destruído sendo arremessados tempo e espaço, disse Bonning ao The Age .

Milhões de anos depois, continua o pensamento, um desses fragmentos desembarcou por acaso nos arredores de Wedderburn - e nossa compreensão do Universo é a mais rica para ele.

Os resultados são relatados na American Mineralogist.


Fonte: Museum Victoria, Sciencealert

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